Una breve historia de Internet: quién la inventó, cómo funciona y cómo se convirtió en la Web que usamos hoy

Comencemos por aclarar algunos conceptos erróneos sobre Internet. Internet no es la Web. Internet no es una nube. E Internet no es magia.

Puede parecer algo automático que damos por sentado, pero hay todo un proceso que ocurre detrás de escena que lo hace funcionar.

Entonces ... Internet. ¿Qué es?

Internet es en realidad un cable. Bueno, muchos cables que conectan computadoras en todo el mundo.

Internet también es infraestructura. Es una red global de computadoras interconectadas que se comunican de forma estandarizada con protocolos establecidos.

Realmente, es una red de redes. Es un sistema completamente distribuido de dispositivos informáticos y garantiza la conectividad de extremo a extremo a través de cada parte de la red. El objetivo es que todos los dispositivos puedan comunicarse con cualquier otro dispositivo.

Internet es algo que todos usamos todos los días y muchos de nosotros no podemos imaginar nuestras vidas sin él. Internet y todos los avances tecnológicos que ofrece ha cambiado nuestra sociedad. Ha cambiado nuestros trabajos, la forma en que consumimos noticias y compartimos información, y la forma en que nos comunicamos entre nosotros.

También ha creado muchas oportunidades y ha ayudado a la humanidad a progresar y ha moldeado nuestra experiencia humana.  

No hay nada parecido, es uno de los mayores inventos de todos los tiempos. Pero, ¿alguna vez nos detenemos a pensar por qué se creó en primer lugar, cómo sucedió todo o quién lo creó? ¿Cómo Internet se ha convertido en lo que es hoy?

Este artículo es más un viaje en el tiempo. Aprenderemos sobre los orígenes de Internet y lo lejos que ha llegado a lo largo de los años, ya que esto puede ser beneficioso en nuestros viajes de codificación.

Conocer la historia de cómo se creó Internet me hizo darme cuenta de que todo se reduce a la resolución de problemas. Y de eso se trata la codificación. Tener un problema, tratar de encontrarle una solución y mejorarlo una vez que se encuentre esa solución.

Internet, una tecnología tan expansiva y en constante cambio, no fue obra de una sola persona o institución. Mucha gente contribuyó a su crecimiento desarrollando nuevas funciones.

Entonces se ha desarrollado con el tiempo. Llevó al menos 40 años en la fabricación y siguió (bueno, todavía sigue) en evolución.

Y no fue creado solo por crear algo. La Internet que conocemos y usamos hoy fue el resultado de un experimento, ARPANET, la red precursora de Internet.

Y todo empezó por un problema.

Asustado del Sputnik

Fue en medio de la Guerra Fría, el 4 de octubre de 1957, cuando los soviéticos lanzaron al espacio el primer satélite fabricado por el hombre llamado Sputnik.

Como fue el primer objeto artificial del mundo que flotó en el espacio, esto fue alarmante para los estadounidenses.

Los soviéticos no solo iban por delante en ciencia y tecnología, sino que eran una amenaza. Los estadounidenses temían que los soviéticos espiarían a sus enemigos, ganarían la Guerra Fría y que los ataques nucleares en suelo estadounidense fueran posibles.

Entonces, los estadounidenses comenzaron a pensar más seriamente en ciencia y tecnología. Después de la llamada de atención del Sputnik, comenzó la carrera espacial. No pasó mucho tiempo después de que en 1958 la Administración de los Estados Unidos financió varias agencias, una de ellas ARPA.

ARPA significa Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada. Fue un proyecto de investigación del Departamento de Defensa en Ciencias de la Computación, una forma en que científicos e investigadores compartían información, hallazgos, conocimientos y se comunicaban. También permitió y ayudó al campo de la informática a desarrollarse y evolucionar.

Fue allí donde la visión de JCR Licklider, uno de los directores de ARPA, comenzaría a formarse en los próximos años.

Sin ARPA, Internet no existiría. Fue gracias a esta institución que se creó la primera versión de Internet: ARPANET.

Creación de una red global de computadoras

Aunque Licklider dejó ARPA unos años antes de que se creara ARPANET, sus ideas y su visión sentaron las bases y los bloques de construcción para crear Internet. El hecho de que se haya convertido en lo que conocemos hoy lo damos por sentado.

Las computadoras en ese momento no eran como las conocemos ahora. Eran enormes y extremadamente costosos. Eran vistos como máquinas de procesamiento de números y principalmente como calculadoras, y solo podían realizar un número limitado de tareas.

Entonces, en la era de las computadoras mainframe, cada uno solo podía ejecutar una tarea específica. Para que se lleve a cabo un experimento que requiera varias tareas, se necesitaría más de una computadora. Pero eso significó comprar hardware más caro.

¿La solución a eso?

Conectar varias computadoras a la misma red y lograr que esos diferentes sistemas hablen el mismo idioma para comunicarse entre sí.

La idea de varios ordenadores conectados a una red no era nueva. Dicha infraestructura existía en la década de 1950 y se denominó WAN (redes de área amplia).

Sin embargo, las WAN tenían muchas limitaciones tecnológicas y estaban limitadas tanto a áreas pequeñas como a lo que podían hacer. Cada máquina hablaba su propio idioma, lo que hacía imposible que se comunicara con otras máquinas.

De modo que esta idea de una "red global" que propuso Licklider y luego popularizó a principios de la década de 1960 fue revolucionaria. Se relacionaba con la visión más amplia que tenía, la de la simbiosis perfecta entre computadoras y humanos.

Estaba seguro de que en el futuro las computadoras mejorarían la calidad de vida y eliminarían las tareas repetitivas, dejando espacio y tiempo para que los humanos pensaran de manera creativa, más profunda y dejaran fluir su imaginación.

Eso solo podría llegar a buen término si los diferentes sistemas rompieran la barrera del idioma y se integraran en una red más amplia. Esta idea de "redes" es lo que hace que Internet usemos hoy. Es esencialmente la necesidad de estándares comunes para que diferentes sistemas se comuniquen.

Creación de una red conmutada por paquetes distribuida

Hasta este momento (finales de la década de 1960), cuando se deseaba ejecutar tareas en computadoras, los datos se enviaban a través de la línea telefónica utilizando un método llamado "conmutación de circuitos".

Este método funcionó bien para llamadas telefónicas, pero fue muy ineficaz para computadoras e Internet.

Con este método, solo podría enviar datos como un paquete completo, es decir, datos enviados a través de la red, y solo a una computadora a la vez. Era común que la información se perdiera y tuviera que reiniciar todo el procedimiento desde el principio. Consumía mucho tiempo, era ineficaz y costoso.

Y luego, en la era de la Guerra Fría, también fue peligroso. Un ataque al sistema telefónico destruiría todo el sistema de comunicaciones.

La respuesta a ese problema fue la conmutación de paquetes.

Era un método simple y eficiente de transferir datos. En lugar de enviar datos como un gran flujo, los corta en pedazos.

Luego descompone los paquetes de información en bloques y los reenvía lo más rápido posible y en tantas direcciones posibles, cada uno tomando sus propias rutas diferentes en la red, hasta que llegan a su destino.

Una vez allí, se vuelven a montar. Eso es posible porque cada paquete tiene información sobre el remitente, el destino y un número. Esto permite que el receptor vuelva a armarlos en su forma original.

Este método fue investigado por diferentes científicos, pero las ideas de Paul Baran sobre redes distribuidas fueron posteriormente adoptadas por ARPANET.

Baran estaba tratando de encontrar un sistema de comunicación que pudiera sobrevivir a un ataque nuclear. Esencialmente, quería descubrir un sistema de comunicación que pudiera manejar fallas.

Llegó a la conclusión de que las redes se pueden construir alrededor de dos tipos de estructuras: centralizadas y distribuidas.

De esas estructuras surgieron tres tipos de redes: centralizadas, descentralizadas y distribuidas. De esos tres, solo el último estaba en condiciones de sobrevivir a un ataque.

Si se destruyera una parte de ese tipo de red, el resto seguiría funcionando y la tarea simplemente se trasladaría a otra parte.

En ese momento, no tenían en mente la expansión rápida de la red, no la necesitábamos. Y fue solo en los años venideros que esta expansión comenzó a tomar forma. Las ideas de Baran se adelantaron a su tiempo, sin embargo, sentaron las bases de cómo funciona Internet ahora.

La red de conmutación de paquetes experimental fue un éxito. Condujo a la creación temprana de la arquitectura ARPANET que adoptó este método.

Cómo se construyó ARPANET

Lo que comenzó como respuesta a una amenaza de la Guerra Fría se estaba convirtiendo en algo diferente. El primer prototipo de Internet empezó a tomar forma lentamente y se construyó la primera red informática, ARPANET.

El objetivo ahora era compartir recursos, ya fueran datos, hallazgos o aplicaciones. Permitiría a las personas, sin importar dónde estuvieran, aprovechar el poder de la costosa informática que estaba muy lejos, como si estuvieran frente a ellos.  

Hasta este momento, los científicos no podían usar los recursos disponibles en computadoras que estaban en otra ubicación. Cada computadora central hablaba su propio idioma, por lo que había falta de comunicación e incompatibilidad entre los sistemas.

Sin embargo, para que las computadoras fueran efectivas, necesitaban hablar el mismo idioma y estar conectadas en una red.

Entonces, la solución fue construir una red que estableciera vínculos de comunicación entre múltiples supercomputadoras mainframe que compartían recursos y que estaban a kilómetros de distancia.

Comenzó la construcción de una red de conmutación de paquetes experimental a nivel nacional que conectaba centros administrados por agencias y universidades.

El 29 de octubre de 1969, diferentes computadoras hicieron su primera conexión y hablaron, una comunicación 'nodo a nodo' de una computadora a otra. Fue un experimento que estaba a punto de revolucionar la comunicación.

El primer mensaje fue entregado desde UCLA (Universidad de California, Los Ángeles) al SRI (el Instituto de Investigación de Stanford).

Decía simplemente "LO".

Lo que se suponía que era "INICIAR SESIÓN" no era factible al principio, ya que el sistema se bloqueó y tuvo que reiniciarse. ¡Pero funcionó! Se había dado el primer paso y se había roto la barrera del idioma.

A finales de 1969 se había establecido una conexión entre cuatro nodos de toda la red que incluía UCLA, SRI, UCSB (Universidad de California en Santa Bárbara) y la Universidad de Utah.

Pero la red creció de manera constante a lo largo de los años y se unieron más y más universidades.

En 1973, incluso había nodos que se conectaban a Inglaterra y Noruega. ARPANET logró conectar estos centros de supercomputación administrados por universidades en su red.

Uno de los mayores logros de esa época fue que estaba surgiendo una nueva cultura. Una cultura que giraba en torno a la resolución de problemas mediante el intercambio y la búsqueda de la mejor solución posible de forma colectiva a través de la creación de redes.

Durante ese tiempo, los científicos e investigadores cuestionaron todos los aspectos de la red, tanto los aspectos técnicos como el lado moral de las cosas.

Los ambientes donde se desarrollaban estas discusiones eran acogedores para todos y libres de jerarquías. Todos fueron libres de expresar su opinión y colaborar para resolver los grandes problemas que surgieron.

Vemos que ese tipo de cultura se traslada a Internet de hoy. A través de foros, redes sociales y similares, las personas hacen preguntas para obtener respuestas o se unen para tratar problemas, sean los que sean, que afectan la condición y la experiencia humanas.

Con el paso del tiempo, surgieron más redes de conmutación de paquetes independientes que no estaban relacionadas con ARPANET (que existía a nivel internacional y comenzó a multiplicarse en la década de 1970). Ese fue un nuevo desafío.

Estas diferentes redes tenían sus propios dialectos y sus propios estándares sobre cómo se transfirieron los datos. Les era imposible integrarse en esta red más grande, la Internet que conocemos hoy.

Lograr que estas diferentes redes se hablen entre sí, o Internetworking, un término que los científicos utilizan para este proceso, resultó ser un desafío.

Necesidad de estándares comunes

Ahora nuestros dispositivos están diseñados para que puedan conectarse automáticamente a la red global más amplia. Pero en ese entonces este proceso era una tarea compleja.

Esta infraestructura mundial, la red de redes que llamamos Internet, se basa en ciertos protocolos acordados. Estos se basan en cómo las redes se comunican e intercambian datos.

Desde los primeros días en ARPANET, todavía carecía de un lenguaje común para que las computadoras fuera de su propia red pudieran comunicarse con las computadoras en su propia red. Aunque era una red de conmutación de paquetes segura y confiable.

¿Cómo podrían estas primeras redes comunicarse entre sí? Necesitábamos que la red se expandiera aún más para que la visión de una 'red global' se hiciera realidad.

Para construir una red abierta de redes, se necesitaba un protocolo general. Es decir, un conjunto de reglas.

Esas reglas tenían que ser lo suficientemente estrictas para la transferencia segura de datos, pero también lo suficientemente flexibles para adaptarse a todas las formas en que se transfirieron los datos.

TCP / IP salva el día

Vint Cerf y Bob Khan comenzaron a trabajar en el diseño de lo que ahora llamamos Internet. En 1978 se crearon el Protocolo de control de transmisión y el Protocolo de Internet, también conocido como TCP / IP.

Las reglas para la interconexión fueron:

  • Las redes independientes no estaban obligadas a cambiar
  • Hubo un esfuerzo por lograr la comunicación
  • Además, existirían redes internas con pasarelas que conectarían estas redes. Su trabajo sería traducir entre las redes. Habría un protocolo universal acordado para eso.
  • No habría control central, ninguna persona u organización a cargo.

Como explicó Cerf:

El trabajo de TCP es simplemente tomar un flujo de mensajes producido por un HOST y reproducir el flujo en un HOST receptor externo sin cambios.

El Protocolo de Internet (IP) hace posible la localización de información cuando se busca entre la gran cantidad de máquinas disponibles.

Entonces, ¿cómo viajan los datos?

Entonces, ¿cómo va un paquete de un destino a otro? ¿Diga del destino de envío al de recepción? ¿Qué papel juega TCP / IP en esto y cómo hace posible el viaje?

Cuando un usuario envía o recibe información, el primer paso es que TCP en la máquina del remitente divida esos datos en paquetes y los distribuya. Estos paquetes viajan de enrutador a enrutador a través de Internet.

Durante este tiempo, el protocolo IP se encarga del direccionamiento y reenvío de esos paquetes. Al final, TCP reensambla los paquetes a su estado original.

¿Qué sucedió después con Internet?

A lo largo de los años 80, este protocolo fue probado a fondo y adoptado por muchas redes. Internet siguió creciendo y escalando a una velocidad rápida.

La red mundial interconectada de redes finalmente estaba comenzando a suceder. Los investigadores, científicos y programadores todavía lo utilizaban principalmente para intercambiar mensajes e información. El público en general no lo sabía.

Pero eso estaba a punto de cambiar a finales de los 80 cuando Internet se transformó nuevamente.

Esto fue gracias a Tim Berners Lee, quien introdujo la Web: cómo conocemos y usamos Internet hoy.

Internet pasó de simplemente enviar mensajes de una computadora a otra a crear una forma accesible e intuitiva para que las personas naveguen lo que al principio era una colección de sitios web interconectados. La Web se construyó sobre Internet. Internet es su columna vertebral.

Espero que este artículo brinde un poco de contexto y conocimiento sobre los orígenes de esta galaxia de información que usamos hoy. Y espero que haya disfrutado aprendiendo sobre cómo comenzó todo y el camino que tomó para convertirse en la Internet que conocemos y usamos hoy.