El genio matemático es frágil. Necesitamos dejar de destruirlo.

Las leyendas de las matemáticas que casi nunca existieron

Se malinterpreta el genio matemático . El término "genio" evoca sentimientos de envidia. Pinta una imagen de una minoría predeterminada de personas que realmente han dominado una disciplina. Unos pocos elegidos .

Sin embargo, no hay nada predeterminado al respecto. El genio matemático reside dentro de cada uno de nosotros. La mayoría de la gente todavía no lo sabe. Eso es porque el genio es frágil. Si no abrazas el genio y lo cuidas con cuidado, se te escapará, dejando atrás solo una visión tenue de los matemáticos en los que podríamos habernos convertido.

Si echa un vistazo superficial a los anales de las matemáticas, verá la naturaleza frágil y, a menudo, voluble del genio. Muchas de las leyendas del campo, cuyos talentos y logros son indiscutibles, podrían haber sido olvidadas fácilmente por la historia. Sus historias deberían actuar como una señal de advertencia para los educadores de hoy.

De último en clase al folclore matemático

Jacques Hadamard era un matemático francés con un don para la teoría de números. Al probar el Teorema de los números primos (vagamente, muestra que los números primos se vuelven menos comunes a través de la recta numérica), Hadamard estableció su lugar en el folclore matemático.

Qué sorprendente entonces que, antes del quinto grado, se ubicara en el último lugar de su clase en aritmética. Difícilmente la marca de un niño prodigio. Uno se pregunta por qué alquimia se vio reducido al estado aleccionador de "último en la clase", probablemente una prueba, del mismo tipo estrecho que impregna las matemáticas escolares de hoy.

Las pruebas pueden tener un propósito profundamente útil al proporcionar retroalimentación y diagnosticar las necesidades de aprendizaje de los estudiantes. Pero como etiquetas contundentes para las habilidades de los estudiantes, pueden ser devastadoras. Hadamard prevaleció, pero ¿cuántos otros estudiantes de primaria se dan por vencidos de por vida ante estos juicios crueles instantáneos?

Abandonando el jardín por el álgebra lineal

Las esperanzas y creencias declaradas de nuestros padres pueden ser la clave para desbloquear nuestro genio o sofocarlo. Hermann Grassmann, uno de los padres fundadores del Álgebra Lineal, no sobresalió en sus años escolares formativos. El propio padre de Grassman, también uno de los maestros de la escuela, le aconsejó a su hijo que abandonara las matemáticas por completo. A los ojos de su padre, la vocación de Grassmann era la de jardinero. Con todo el respeto hacia mis amigos inclinados a la botánica, Grassmann hizo bien en honrar su intelecto.

Las mujeres son las mejores matemáticas

Sophie Germain enfrentó una resistencia de otro tipo. Esta precoz adolescente descubrió las matemáticas en la pila de libros que llenaba la biblioteca de la casa de su padre. El compromiso de Germain fue increíble. Incluso aprendió por sí misma latín y griego para acceder a la gama completa de textos.

Germain se enfrentó a un solo problema: fue la Europa del siglo XVIII, donde era grosero que las mujeres participaran en matemáticas.

Los padres de Germain llegaron a prohibirle estudiar. Incluso le quitaron la luz y la ropa para disuadirla de leer libros.

Ella perseveró, leyendo a gente como Newton y Euler hasta altas horas de la noche, envuelta bajo una colcha, con velas robadas como su único destello de luz. Después de encontrarla desplomada sobre sus libros una mañana después de pasar toda la noche, los padres de Germain finalmente cedieron. Buen trabajo también: sus contribuciones a la teoría de números resultaron fundamentales.

Germain trabajó bajo el seudónimo de M. LeBlanc para disfrazar su identidad. Su talento la puso en correspondencia con el Príncipe de los Matemáticos, Carl Friedrich Gauss, quien luego expresó admiración y asombro al descubrir el verdadero género de Germain.

El aspecto más aleccionador de la historia de Sophie Germain es que podría desarrollarse con la misma facilidad hoy. La brecha de género en matemáticas sigue sin resolverse, y las niñas se quedan atrás de sus pares masculinos en la educación temprana; una tendencia que se traduce en una subrepresentación de mujeres en los grados y carreras STEM.

La brecha de género es cultural, no biológica. Cuando los profesores tienen menores expectativas de las niñas, no es de extrañar que los niños muestren actitudes más favorables hacia las matemáticas.

Si Sophie Germain estuviera viva hoy, ¿sería más bienvenida en los círculos matemáticos que en la Europa del siglo XVIII?

Maryam Mirzakhani nos da motivos para tener esperanzas. En 2014, la profesora de Stanford se convirtió en la primera mujer en recibir la Medalla Fields; el galardón más alto de todas las matemáticas (nuestro equivalente al Premio Nobel o, si lo prefieres, los Oscar).

No es necesario que comprenda el trabajo de Mirzakhani (y, a menos que sea un experto en superficies de Riemann, esté agradecido por ello) para apreciar su importancia.

Mirzakhani ha derribado los estereotipos de género. Como iraní, es posible que aún tenga otras amenazas que enfrentar por parte de la administración Trump. Parece que, incluso en 2017, el país en el que nacemos configura profundamente nuestras oportunidades de vida.

No todos los genios nacen con igualdad de oportunidades.

Arrancado de la oscuridad

Srinivasa Ramanujan personificó el término "genio". Para los matemáticos, la suya es una verdadera historia de pobreza a riqueza. Nacido y criado en la India rural a finales del siglo XIX, Ramanujan tuvo escasas oportunidades para desarrollar sus habilidades matemáticas en bruto. Trabajó con las crujientes reliquias disponibles para él. En una ocasión, se encontró con un libro de texto primitivo y obsoleto y de este simple manuscrito derivó profundos teoremas matemáticos, muchos de ellos desconocidos para los mejores matemáticos de su tiempo.

Ramanujan envió sus manuscritos a Inglaterra, donde fueron rechazados por todos menos por GH Hardy, el famoso profesor de matemáticas del Trinity College de Cambridge. Incluso Hardy estaba dispuesto a descartar el trabajo de Ramanujan, hasta que se dio cuenta de la notable profundidad de lo que estaba leyendo. Hardy invitó a Ramanujan a Cambridge. Los dos hombres formaron la más improbable de las alianzas. A pesar de que su vida se vio truncada por la enfermedad, el legado de Ramanujan como un gran matemático está asegurado.

Se necesitó un encuentro casual con un libro de texto y un acto de fe de un profesor de Cambridge para que se hicieran realidad los talentos de Ramanujan. ¿Cuántos Ramanujan más languidecen en la oscuridad?

Hay setenta millones de niños sin escolarizar en el mundo. Son setenta millones de balizas apagadas sin esperanza. No es que la educación moderna sea un refugio seguro para las oportunidades. Los logros socioeconómicos siguen estando estrechamente relacionados con los resultados educativos. El acceso a la educación cuenta poco cuando no está respaldado por la calidad.

Genio al alcance de nuestra mano

El mundo necesita matemáticos más que nunca. Sin embargo, las barreras históricas, desde las expectativas de los padres y los estereotipos de género hasta la xenofobia y la pobreza, persisten hasta el día de hoy. Un puñado de matemáticos puede prevalecer mediante la perseverancia, la pura suerte o la intervención divina. Pero por sus triunfos, millones más pueden perecer. El genio nunca puede darse por sentado.

Los valores de la sociedad ejercen una influencia incalculable en el rendimiento matemático de los niños. Son nuestras creencias y elecciones las que hacen que el genio matemático sea tan frágil.

Tenemos un grupo de talentos global de genios matemáticos al alcance de la mano. No podemos permitirnos el lujo de dejarlos escapar.

Soy un matemático investigador convertido en educador que trabaja en el nexo entre matemáticas, educación e innovación.

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